Fotokunstner Mimi Cherono Ng'ok udstiller på Galleri Image i Aarhus frem til 1. maj 2016. Foto: Don PaulFotokunstner Mimi Cherono Ng'ok udstiller på Galleri Image i Aarhus frem til 1. maj 2016. Foto: Don Paul

Jeg har sluttet fred med at være en vandrende sjæl

Med et analogt fotografiapparat undersøger den kenyanske fotograf Mimi Cherono Ng’ok tålmodigt intimitet mellem mennesker og leder med sin linse efter steder, hun kan kalde hjem. I marts udstiller hun solo på Galleri Image i Aarhus, hvor hun gennem nærbilleder fra afrikanske storbyer spørger ind til sammenhængen mellem steder, identitet og tilhørsforhold.

”Hvordan forholder man sig til et sted, man vender tilbage til, men hvor man ikke føler, man hører til,” spørger Mimi Cherono Ng’ok, mens hun sidder i skrædderstilling på terrassen foran sin families hjem i udkanten af Kenyas hovedstad Nairobi. Ligesom i sine fotografiske værker inviterer Mimi os helt ind i sin privatsfære, hvor familiemedlemmer dukker op på græsplanen, udveksler et par ord og serverer the på terrassen.

Det private går igen i de visuelle dagbøger, som Mimi Cherono Ng’ok kalder de fotografier, som hun tager, da hun vender tilbage til Nairobi efter seks års studier på Michaelis School of Fine Art i Cape Town i Sydafrika. Hun kan ikke genkende den by, hun er vokset op i, og kan ikke længere finde det, hun savnede, da hun var i Sydafrika.

For at genetablere følelsen af tilhørsforhold tager Mimi billeder af sin familie og sine nære omgivelser i Nairobi-forstaden. Fotografier af natborde, hendes søster, huset, haven, spisebordet, sig selv. De mange fotografier bliver til visuelle dagbøger, som Mimi Cherono Ng’ok fører for at finde sig til rette igen.

Outsider i Nairobi
”Følelsen af at være en outsider og en fremmed kunne jeg håndtere ved hjælp af fotografierne,” siger Mimi Cherono Ng’ok. Som mange mennesker i verden står hun over for et dilemma: Skal jeg blive, selvom jeg ikke føler mig hjemme, eller skal jeg flytte med frygt for at miste mig selv?

Hendes families hjem ligger i kvarteret Karen, der er opkaldt efter den danske forfatter Karen Blixen, som opholdt sig i Kenya som farmer mellem 1914 og 1931. Ud over bopælsadressen deler Mimi Cherono Ng’ok følelsen af at befinde sig i udkanten af samfundet med den danske forfatterinde – og begge bruger de kunsten til at komme overens med den position.

”Jeg føler ikke, at jeg passer ind i Nairobi, hvor alle studerer jura eller medicin. Selv ville jeg studere kunst. Jeg har aldrig eksisteret i centrum, men altid i periferien. Jeg leder efter mig selv, søger efter steder, jeg kan kalde hjem eller mit. Nu er jeg ved at slutte fred med, at jeg er en vandrende sjæl,” siger Mimi Cherono Ng’ok.

Ud af komfortzonen
Mimi Cherono Ng’ok har været på residensophold i Ghanas hovedstad Accra, Salvador de Bahia i Brasilien, Tysklands kulturmetropol Berlin, Abidjan i Elfenbenskysten og Aarhus i Danmark. Hun har udstillet i blandt andet Cape Town, Aarhus og London. Og for hvert nyt sted, hun besøger, pejler hun sig med lige dele sensitivitet og intensitet ind på omgivelserne med sit kamera.

”Det skaber muligheder at være en fremmed. Når du tager til et nyt sted, gør det dig til et nyt menneske. Du er aldrig det samme menneske, når du har været et nyt sted,” siger den 32-årige kenyanske kunstner.

I sommeren 2014 inviterede Galleri Image og Sigrids Stue i Aarhus Mimi på residensophold. Sammen med unge fra Aarhusbydelen Gellerup, hvor over 80 procent af indbyggerne har rødder uden for Vesten, skabte Mimi en serie af postkort med motiver, der gik i rette med forståelsen af national ensartethed. Med Mimis vejledning og de unges snapshots illustrerede postkortserien, hvordan Danmark også består af borgere fra alverdens lande.

Rejserne og mødet med nye mennesker i Aarhus, Dakar eller Cape Town er en integreret del af Mimis kunstneriske virke. For det er her, hun bliver udfordret som menneske og som kunstner.

”Når du opholder dig længe samme sted, gror du fast og tror, at alle tænker som dig. Når du rejser, opdager du, at det ikke er tilfældet, og at mange verdener er mulige. Du bliver rykket ud af din komfortzone og bliver skubbet videre. Det er, når jeg er ude af min komfortzone, jeg skaber de bedste billeder,” siger Mimi Cherono Ng’ok.

Frihed og mønsterbrud
Selvom Mimi Cherono Ng’ok er opvokset i Kenya, som er hjemland for det banebrydende mobilbetalingssystem M-Pesa og det teknologiske innovationshub Silicon Savannah, vælger hun at fotografere analogt og ejer ikke en Instagram-profil.

”Det sted, jeg kommer fra, vil jeg kanalisere ud gennem mine billeder. Derfor passer det analoge fotografis tvang til at sænke farten godt til den proces, jeg gennemgår med mine billeder,” siger Mimi Chereno Ng’ok. Og at hun som fotograf endnu ikke er bundet til nogen former for kanon i Kenya, giver hende en frihed til selv at definere rammer og indhold i sin fotokunst.

”Jeg bor på et kontinent, i et land, hvor tingene ikke nødvendigvis fungerer, som de burde. Men for mig er det ikke en forhindring, men en mulighed,” siger Mimi Cherono Ng’ok.

Selvom hendes forhold til Nairobi langt fra er ukompliceret, vender hun altid tilbage til den østafrikanske millionby. I fotoserien ’The Other Country’, som udspringer af Mimi Cherono Ng’oks visuelle dagbøger, er nogle fotografier holdt i farver, andre er sort-hvide, og formatet varierer mellem det kvadratiske og rektangulære. Lineære mønstre er brudt op til fordel for mangfoldige udtryk og fri variation, hvilket ifølge Mimi Chereno Ng’ok er inspireret af hendes geografiske udgangspunkt.

”Nairobi er ikke et lineært sted. Når du vil sende en e-mail, går strømmen ofte. Hvis det har regnet, kommer bussen senere eller måske slet ikke. Det er ikke som i Danmark, hvor bussen går præcis kl. 9, og det skaber et behov for konstant at udvikle nye metodologier. Der er mange ting, der skal håndteres på samme tid,” siger Mimi Cherono Ng’ok.

”Det er ok ikke at følge den lige linje, ABCD, men i stedet skabe nye måder at fortælle historier på. Jeg tror ikke på, at verden er lineær. Der sker et konstant bombardement af steder og tider. Det følger ikke nødvendigvis et mønster,” siger Mimi Cherono Ng’ok.

Af Maria Bierbaum Oehlenschläger