• DNA's fælles stand på designmessen GUILD. Foto: Adriaan Louw
  • Babacar M'Bodj Niang ansætter løbende nye medarbejdere. Nu er der fem ansatte på hans værksted. Foto: Lotte Løvholm
  • Keramiker Marjorie Wallace fra Zimbabwe fik ny inspiration gennem DNA.

Afrikanske designere løfter hinanden gennem netværk

Design Network Africa (DNA) bringer designere fra alle dele af Afrika sammen og står bag deres rejse ud af isolation og ind i en kollektiv sensation. Ny evaluering bekræfter, at netværksmodellen har været nøglen til succes for DNA.

Inden juli 2011 arbejdede en gruppe meget talentfulde designere hver for sig, isoleret i deres kontorer og på deres værksteder i afrikanske lande som Uganda, Senegal, Ghana, Zimbabwe og Mali.

De kæmpede med de samme problemer og var begrænset af manglende muligheder for kunstnerisk udvikling af færdigheder og forretningsudvikling. Og de havde ingen at dele deres frustrationer med, få inspiration fra eller lære af.

Keramiker Marjorie Wallace, der laver sirlige keramiske design, var lige ved at lukke sit keramikværksted Matupo Pottery i Zimbabwes hovedstad Harare på grund af likviditetsproblemer, hyperinflation og politisk ustabilitet. Men så modtog hun invitationen til at blive medlem af Design Network Africa:

“Før jeg kom med i DNA, havde jeg været afskåret på grund af vores politiske og økonomiske forhold. Jeg var lige ved at gå under, drukne. Det er, som om nogen kastede en livline til mig,” siger Marjorie Wallace. For hende har Design Network Afrika været en vej ud af en isoleret tilværelse i Zimbabwe.

Nu er hun medlem af ‘DNA-familien’ og sælger sin keramik til forskellige butikker i europæiske byer, herunder Terence Conran Shop, en London-baseret forhandler, der sælger designmøbler og boligindretning i luksusklassen.

Kollektive indsatser betaler sig lokalt
Marjorie Wallace er ikke den eneste, der har oplevet, at DNA var en game changer. Betydelige fremskridt i salg og nye muligheder for at øge staben af ansatte har været virkeligheden for mange af designerne.

Mere end 220 mennesker har fundet fuldtidsbeskæftigelse i de 13 DNA-designeres produktion – mens ekstra deltidsansatte og sæsonarbejdere bliver ansat løbende, når arbejdsbyrden bliver for stor til den faste stab. Siden lanceringen af DNA i 2011 har stort set alle designere øget deres antal af medarbejdere.

DNA-medlem Babacar M’Bodj Niang, en senegalesisk møbeldesigner, har nu fem ansatte på sit værksted uden for Dakar, mens nogle af hans tidligere ansatte har skabt deres egne designforretninger. Og Marjorie Wallace er gennem samarbejdsprojekter med andre designere i netværket blevet opfordret til at invitere kunsthåndværkere fra lokalsamfundet ind i sit keramikværksted.

De positive salgs- og beskæftigelsestal kan forklares ved den vellykkede kollektive promovering af Design Network Africa på diverse udstillinger og designmesser. Design Network Africa var eksempelvis repræsenteret på GUILD designmessen i Cape Town i 2014 under World Design Capital og Graphic Africa-udstillingen på Platform Gallery under London Design Week i 2013.

Ifølge Trevyn McGovan, netværkets Cape Town-baserede koordinator, har Design Network Africa i løbet af få år fået et gennembrud som et kvalitetsmærke for afrikansk design.

“DNA-designernes arbejde er smukt udført, kvaliteten er høj, og deres design ligger på et ekstremt sofistikeret niveau. DNA-designerne bliver usædvanligt godt modtaget på de vigtigste designmesser rundt omkring i verden og bliver købt af førende globale samlere,” siger Trevyn McGovan.

DNA-familien er et eksempel til efterfølgelse
“Sammen er vi stærkere” kunne være mottoet for de 13 designere, som for øjeblikket er medlemmer af Design Network Africa. Designerne refererer selv til netværket som ‘DNA-familien’, og følelsen af at tilhøre en familie er et vidnesbyrd om deres gensidige forståelse og vilje til at samarbejde, videndele og udstille sammen.

En evaluering foretaget for CKU om arbejdet med kreative industrier i Afrika viser, at netværksmodellen er nøglen til succes for Design Network Africa. Gennem den unikke blanding af fælles workshops, videndeling, samarbejdsprojekter på kryds og tværs af kontinentet og individuel rådgivning for hvert designfirma har netværket været en gevinst for både kollektivet og den enkelte.

En af konklusionerne i evalueringen er, at støtte til lignende netværk kunne være CKU’s model for fremtidige indsatser for at styrke kulturelle og kreative industrier.

“Evalueringen bekræfter, hvad vi antog ud fra den feedback og de personlige historier, vi har modtaget: Netværksmodellen er fundamentet for succesen,” siger Louise Friis Pedersen, CKU’s ekspert i kulturelle og kreative industrier.

“Design Network Africa er et unikt donorinitiativ. Med dansk støtte har designerne som kollektiv vundet både designpriser og international opmærksomhed, som er med til at generere ordrer og skabe nye arbejdspladser. Samtidig har netværket været givende for den enkelte designer på grund af fokus på den enkeltes specifikke markeds- og produktudvikling,” forklarer Louise Friis Pedersen, der ser frem til at fortsætte arbejdet med Design Network Afrika i den næste fase.

Designerne ser også frem til 2015, hvor nye udfordringer venter. Og som Marjorie Wallace udtrykker det, er de ikke på egen hånd længere.

“Som gruppe har vi skabt mere effektive ændringer, end vi kunne som individer,” konkluderer hun.